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Subliminal Advertising

The following completes the two previous case studies I (here) and  II (here).

Authors who have written on subliminal advertising, such as Wilson Bryan Key, pioneer in the field, (Subliminal Seduction, 1973; Media Sexploitation, 1976; The Clam-Plate Orgy, 1980; and The Age of Manipulation, 1989), and August Bullock (The Secret Sales Pitch. An Overview of Subliminal Advertising, 2004), adopted a Freudian viewpoint on the subject, assuming that the analysis made by advertisers themselves were on those kinds of lines. My guess is that this assumption is based on Vance Packard’s exposure of The Hidden Persuaders (1957), in which for the first time the public was made aware of the extent with which so-called motivational research (MR) was used in commercial advertising; Packard seemed to believe MR was based on psychoanalysis. However, reading Ernest Dichter’s (one of the first practitioners of motivational research) best known book The Strategy of Desire (1960) brings no confirmation of the importance of psychoanalysis in the latter’s thought. In that book, Freud and psychoanalysis are mentioned a couple of times, not in a subservient way, and indeed Gestalt psychology is mentioned oftener and seems to have exerted a greater influence.

Among the people presented by Packard, “the most genial and ingratiating of all the major figures operating independent depth-probing firms,” motivational researcher James Vicary, started, the same year as The Hidden Persuaders appeared, a business called Subliminal Projection Corporation, intended to sell subliminal projectors for television and the silver screen. However, public outcry made him cancel his plans. Today, subliminal techniques, in the US, are prohibited on TV — but not on cinema (see Bullock): What makes the difference relevant according to the law? one may ask. As to paper advertising, it goes undisturbed.

There is no need to resort to Freudian unconscious in order to explain subliminal advertising, and the fact that Key and Bullock rely so much on that theorizing is a weakness rather than a strength, since the validity of specific psychoanalitic theses is quite shaky, to say the least (see H.J. Eysenck).

Our brain is made of several parts, corresponding to different stages of our evolution. The most archaic part is what we call the “reptilian brain,” located in the brainstem. Mammals have it in common with reptiles, birds, and fish. The two other parts are the paleocortex or limbic system (emotions) and the neocortex (thinking). It is sometimes talked of an “old brain” (as limbic system including the brainstem a.k.a. reptilian brain) and a “new brain” (neocortex). The reptilian brain is the organ of survival: In remote life conditions, it was continuously scanning the environment in order to detect threats and objects of vital interest. In primates and humans, it is visual. Researches have shown that it visualizes objects even before these enter our consciousness. The principle of subliminal images is that they are visualized by the reptilian brain without entering our consciousness. Advertisers believe this can impact consumer behavior (the “sovereign consumer”), relying on what is known as the Poetzl effect, according to which subconsciously vizualized images are stored in an unconscious memory whence they may influence behaviour.

……………………………… Case 1 Beachcomber (from French weekly Le Point, March 12, 2015)

A happy family is going to the beach. There might perhaps be something striking in the fact that her bath suit is a bit too large for the girl on the right, and one does not see clearly either what the smiling lady is looking at, she seems to be gazing either in the void or just before the man’s pelvis, that is at his erect penis, but these, I would say, are only suggestive, non-subliminal or half-subliminal tricks. There is, however, a subliminal SEX painted on the man’s shirt. (First picture shows the ad, second picture shows the shirt, third picture shows the shirt with the SEX delineated so you can compare with picture 2.) (Click To Enlarge)

Subliminal Case 1 - Picture 1

Subliminal Case 1 – Picture 1

Subliminal Case 1 - Picture 2

Subliminal Case 1 – Picture 2

Subliminal Case 1 - Picture 3 (Subliminal SEX is delineated)

Subliminal Case 1 – Picture 3 (Subliminal SEX is delineated)

…………………………….. Case 2

From Time Magazine, March 30, 2015, on a Briefing page (12), a soda can is shown to illustrate a news on diet sodas. Although it is not brand advertising, it is some all brands-encompassing advertising for soda consumption, and one can find SEXes painted at the bottom of the can. On picture 3, one SEX has been delineated, forming a straight line; an alternative SEX is on picture 4, with same S and E but X taken from above so the three letters form a triangle. Other S, E and X, even bigger than these ones, can be picked up.

Case 2 - 1

Case 2 – 1

Case 2 - 2

Case 2 – 2

Case 2 - 4 (Subliminal SEX has been slightly delineated)

Case 2 – 3 (Subliminal SEX has been delineated)

Case 2 - 3 (Subliminal SEX has been slightly delineated)

Case 2 – 4 (Subliminal SEX has been delineated)

……………………………. Case 3

From Time Magazine, March 30, 2015, p.46, the following picture of three actors from a movie presented on p.45. People in the media call it film criticism, some other people call it advertising. Whether subliminal techniques are required for film criticism, I don’t know, but I can see SEXes in the picture, in the background on the left, where some shady area is apparent, inside of which clouds of embedded letters can be perceived. Several overlapping SEXes pop up, of which I have delineated one.

Case 3 -1

Case 3 -1

Case 3 - 2

Case 3 – 2

Case 3 - 3 (Delineated. More embeds may be found.)

Case 3 – 3 (One embed delineated. More can be found.)

………………………………. Case 4 Mandarin Oriental Hotel Group (from The Economist, March 27, 2015)

It’s only a lady (she might be famous but I don’t know her, sorry) looking at us or someone from inside a car. All is trim and neat in the picture, except for a little chrome bar on the right side below the window, where some small graffiti are visible. When you look closer, you can see three letters, X, S, E, which makes a SEX puzzle (for your reptilian brain to play with).

Case 4 - 1

Case 4 – 1

Case 4 - 2 (All is trim and neat, but why is the chrome bar flyblown?)

Case 4 – 2 (All is neat and trim, but why is the chrome bar flyblown?)

Case 4 - 3 (See?)

Case 4 – 3 (See?)

March 2015

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XXV

Les gens mentent. Ils mentent sur leurs préférences, leurs habitudes, leurs motivations. Ils donnent aux personnes qui enquêtent auprès d’eux les réponses qui, leur semble-t-il, les feront paraître intelligents et distingués. En outre, les gens sont quasiment tous incapables de reconnaître les produits qu’ils consomment habituellement, avec une loyauté marquée pour telle ou telle marque, c’est-à-dire de reconnaître les produits qu’ils « préfèrent », quand on les soumet à des blind tests. C’est pourquoi les spécialistes du marketing ont dû renoncer à demander directement aux gens ce qu’ils achèteraient, et ont adopté l’analyse motivationnelle (motivational research), fondée sur les travaux de la psychologie, principalement les théories psychanalytiques de l’inconscient et les recherches behavioristes (cf. Vance Packard, 1957), parce que croire les gens sur parole conduit à des choix de production lourds de conséquences financières. Les gens mentent aussi dans les sondages d’opinion, et les sondeurs corrigent systématiquement les réponses données en ajustant les résultats en fonction des écarts systématiquement constatés par le passé. Et vous voudriez, braves sociologues, qu’ils vous disent la vérité sur leur vie sexuelle ? Tout ce qui n’est pas soumis à la sanction du marché peut exister indéfiniment en tant qu’illusion. Quand d’une connaissance exacte de la réalité dépend un intérêt privé (en l’occurrence, dans notre société, un intérêt corporatif), cette connaissance se fait jour, et, dans notre exemple, cela passe par le fait de ne plus croire les gens sur parole, de comprendre le ressort de leurs motivations par d’autres voies.

La fonction première du sexe est de faire vendre des marchandises. Il paraît que ça n’a pas toujours été le cas.

Chaque jour en France, davantage de vidéos pornos sont visionnées que de rapports sexuels consommés. C’est une évidence.

Un ouvrage majeur de l’histoire de la pensée au XXe siècle n’a pas, à ma connaissance, été traduit en français ; il s’agit de On Time, Work, and Leisure (1962) de l’Américain Sebastian De Grazia. L’une de ses observations est que, malgré les énormes gains de productivité enregistrés par les économies occidentales, les gens n’ont guère plus de loisir. Il distingue celui-ci du temps libre, qui est purement et simplement le temps restant décompté du temps de travail. Ce temps libre est en réalité en grande partie contraint. Si la semaine de travail a été réduite de trente et une heures entre 1850 et 1960, pour se fixer à cette date à trente-neuf heures, le temps de loisir à proprement parler, c’est-à-dire la partie non contrainte de ce temps dit libre, n’a que peu augmenté sur la même période, en raison de l’accroissement de la durée de trajet entre le domicile et le lieu de travail, des tâches domestiques (quand les deux conjoints travaillent, ces tâches domestiques se partagent entre les deux alors qu’auparavant celui des deux conjoints qui travaillait en était exempté), du travail secondaire (moonlighting), mais aussi de l’intensification du travail (taylorisation, spécialisation) et donc de l’augmentation du temps de récupération nécessaire. Cette dernière notion est fondamentale : une grande partie de notre temps libre est perdue pour des activités exigeant une implication personnelle active, c’est un temps qui, par nécessité physiologique, doit être consacré à la récupération, un état passif, typiquement les quelque deux heures dans la soirée qui restent en semaine à l’individu, et qui sont souvent passées devant la télévision, le seul emploi du temps libre d’une immense majorité de nos contemporains. Ce temps de récupération est d’autant plus important que le travail est intense et fragmentaire. Le temps véritablement libre, dans nos sociétés – et il n’est déjà pas si étendu qu’on le dit – n’est en grande partie rien d’autre qu’un temps de récréation. La personnalité, si elle existe, est anéantie. (Si le nombre d’années passées en retraite a été allongé, avec la durée de vie, cela n’a que peu d’incidence sur la structure du temps libre, en raison du phénomène de « détérioration mentale physiologique » lié à l’âge, qui tend à maintenir les personnes retraitées dans un état passif, récréatif de consommateurs somnambules, comme les « actifs » lors de leur nécessaire temps de récupération.) – De Grazia rappelle par ailleurs quelques données historiques plus anciennes, telles que les 115 jours fériés par an, en plus des cinquante-deux dimanches, soit 167 jours chômés annuels, dans le Moyen Âge chrétien, des jours fériés qui s’appliquaient à tous les travailleurs. Il rappelle également que les anciens Romains ne travaillaient pas, « being supported by the foreign tributes exacted by their government ». Plus près de nous, « When in the nineteenth century England led the world in trade and finance, London executives took 4-day weekends ». Les conséquences de cette différence entre les élites d’une époque à l’autre, sont manifestes, je pense, entre, d’un côté, une élite pouvant se consacrer à des activités non spécialisées, pendant son temps libre, et, de l’autre, une élite entièrement absorbée par ses fonctions spécialisées, sans loisir. – La course à la consommation, déclenchée, historiquement, par le « status panic » des classes moyennes, par cette compulsion de l’employé ou travailleur « intellectuel » à se distinguer du travailleur manuel, sans être de la classe possédante, compulsion qui le rend particulièrement sensible à l’influence de la publicité commerciale, a consacré un système de plus en plus aliénant pour l’individu. Au point que De Grazia affirme : « Opinion may be free, yet the laws conspire against a way of life. » (« Les opinions sont peut-être libres mais les lois conspirent contre un certain mode de vie. ») Ce mode de vie, c’est ce qu’il appelle le loisir. Et d’ajouter : « Are democracy and leisure compatible? The answer: No. »

Quand j’expliquais à des amis qu’une société libre peut se passer de classe politique (voir ici), l’un d’eux (qui tient à rester anonyme) me répondit la chose suivante : « Les hommes et les femmes politiques sont la preuve que des abrutis peuvent aller loin dans la vie, et notre société ne peut se passer d’un tel message d’espoir. »

Le professeur invite ses élèves ou étudiants à poser des questions. Celui qui pose une question que le professeur ne s’est jamais posée est perdu.

Selon Pierre Bourdieu, la plus haute ambition que puisse caresser un enfant d’ouvrier est de devenir enseignant. J’en infère, si c’est correct, que de nombreux enseignants sont enfants d’ouvriers, voire que le corps enseignant est en grande partie d’origine ouvrière. Selon Adorno et Frenkel-Brunswik, l’ouvrier est ordinairement élevé selon une mentalité autoritaire. Selon Inglehart (1976), les attitudes ne changent pas, ou changent peu, au cours de la vie ; ses recherches statistiques ont écarté un life-cycle effect dans la variation des valeurs et attitudes. – Conclusion : L’école fonctionne selon un mode autoritaire.

Le ventre bombé est une déformation caractéristique des femmes d’un certain âge après un ou plusieurs accouchements. Les suites d’un accouchement nécessitent normalement un repos prolongé, en position allongée, avec des bandes autour du ventre, pour remettre les entrailles en place, ce que les femmes ont aujourd’hui oublié. (On appelait cela être en couches, et la fin de cette période les relevailles). Or ce renflement du ventre rend la pénétration plus difficile, le membre masculin ne pouvant pénétrer aussi profondément. L’effet de cette déformation des femmes est encore aggravé par les bourrelets de l’homme, dus à une alimentation trop riche. De sorte que, si le membre masculin était d’une taille conforme aux parties génitales de la femme au début de la vie en couple, sa taille devient insuffisante après quelques années, à cause de ces déformations. Vous voyez le problème.

Rechtschreibreform. These last years the Germans have invented a few linguistic niceties, such as Schifffahrt, Rollladen, Stopppreis, Schwimmmeister, &c, and they are serious about it, they really mean to write like that. Once the philosopher said, « Jeder Wohlgesinnte und Einsichtige ergreife also mit mir Partei für die deutsche Sprache gegen die deutsche Dummheit. » (Schopenhauer) (« I call every good-meaning and reasonable person to take side with me for German language against German stupidity. ») As we can see, it’s now too late! Who cares about Germans and Germany anyway?

Février 2015